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건강컬럼

58. 변비

식사·생활습관 개선이 치료의 핵심

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변비는 흔한 기능성 소화 장애 질환 중 하나로 주로 여성과 노인에게서 많이 발생한다. 여성에서 변비가 많은 이유는 여성호르몬이 대장의 운동을 억제하기 때문이다. 노인에게는 기본적으로 신체 활동이 부족해지는 이유도 있지만 주로 만성질환에 의한 2차성 변비가 증가하는 양상을 보인다. 배변의 문제는 삶의 질에 직접적으로 영향을 미치는 만큼 제대로 예방하고, 치료해야 한다. 


변비는 기간, 횟수 및 배변 시 증상들과 같이 다양한 기준을 종합하여 진단한다. 그 기준을 간단히 말하자면 배변횟수가 주 3회 미만일 경우를 먼저 확인하고, 이런 양상이 6개월 전부터 시작하였는지, 최근 3개월간 지속되고 있는지 판단해봐야 한다. 또한 배변 시 과도한 힘을 주거나 변이 딱딱한 경우, 잔변감을 자주 느끼거나 항문이 막힌 느낌과 같은 임상증상이 동반될 경우 변비를 고려해 볼 수 있다. 물론 다른 질환이 원인이 되어 생긴 2차성 변비의 경우에는 원인질환과 관련된 다양한 증상들이 나타날 수 있다.

변비를 치료하기 위해서는 변의 성상을 알맞게 변화시키고, 장의 연동운동이 잘 이루어지도록 하는 것이 중요하다. 식이섬유의 섭취는 대변의 부피를 늘어나게 하고, 대변을 부드럽게 만드는 효과가 있다. 하지만 너무 과다한 식이섬유의 섭취는 복부팽만 및 소화불량을 유발하므로 조심해야 한다. 일반적으로 수분 섭취를 늘리면 변비에 효과적이라고 생각하고 있지만 명확한 증거는 없다. 하지만 수분 섭취가 적을수록 변비에 걸릴 수 있는 확률은 높아지며 수분을 장내로 끌어당기는 약물을 사용 시 수분섭취는 약물이 효과적으로 작용하는데 도움을 준다. 신체활동을 늘리는 것은 활동이 적은 노인들에게서 배변습관개선에 도움을 줄 수 있다. 또한 매일 일정시간 배변하는 습관과 배변의 자세를 좀 더 쪼그리는 자세로 유지하는 것 역시 도움을 준다.

변비 약물치료의 기본은 단계적 약물의 사용이다. 먼저 부피형성 완하제를 사용하고, 그다음 삼투성 완하제, 자극성 완하제 순으로 치료계획을 세운다. 부피형성 완하제는 탄수화물복합제로서 소장에서 거의 흡수가 되지 않고, 대장까지 전달되어 장내로 수분을 끌어당기는 역할을 하며, 장통과시간을 촉진시키는 효과가 있다. 삼투성 완하제는 장내에 삼투압차를 만들어서 물과 전해질이 장내로 빠져나가도록 하여 대변을 무르게 만들고 대변양을 증가시킨다. 자극성 완하제는 물과 전해질 분비를 자극해서 장운동과 프로스타글란딘 분비를 촉진시키며, 장통과시간을 촉진시킨다. 약국에서 판매하는 대부분의 변비약은 자극성 완하제이다. 따라서 많은 환자분들이 처음부터 자극성 완하제를 사용하면서 복통과 설사의 부작용을 겪는 경우가 종종 있으므로 주의가 필요하다. 종합해보면 변비 치료의 핵심은 식사 및 생활습관의 개선과 더불어 약물의 단계적 사용이며 지속적인 의지와 노력이 반드시 필요하다.


경문배 원장 (지앤아이내과의원)
리걸에듀